经济学人:法律是美国的商业工具吗?

过去的十年里,美国的法律和监管部门已对许多家大型外国公司采取了域外法律行动。当大公司在美国之外被指控存在严重不当行为时——通常是腐败或违反制裁——支付巨额罚款(有时超过10亿美金)成了唯一的解决途径。在美国“长臂管辖”的威胁下,外国公司的老板和高层虽然嘴上不说,心里时时都担惊受怕。

然而,这类案件很少开庭审理,涉案公司也往往受到限制,不能披露相关情况,因此外界对此类案件司法程序知之甚少。《经济学人》找到了一个特例:法国电力和交通运输集团阿尔斯通在2010~2015年间遭到过来自美国的法律诉讼,并在2014~2015年的一次交易中,将大部分资产出售给了美国通用电气公司。

2014年6月21日,阿尔斯通与通用电气签署收购协议。前排从左到右:阿尔斯通CEO克朗、法国经济部长蒙特布尔、通用电气CEO伊梅尔特

阿尔斯通和通用电气的案例之所以重要,有三个原因:

第一,涉案金额巨大。阿尔斯通面临的7.72亿美元罚款几乎是美国起诉外国公司腐败案中最大的一宗。通用电气为了收购阿尔斯通的资产斥资170亿美元。通用电气随后疲软的表现在一定程度上反映出这家美国大企业当前的困境,包括其于2018年10月财报里提到的230亿美元的亏损。

第二,多种信息来源意味着我们可以较为可靠地还原整个事件:法律程序和商业程序是如何为通用电气公司达成这个结果的。近期,与该丑闻密切相关的阿尔斯通前高管弗雷德里克•皮耶鲁齐出版了一本名为《美国陷阱》的书。皮耶鲁齐自己并不干净,他是被法庭裁决有罪的犯人。相关文件显示,阿尔斯通为赢得印尼发电厂的合同采取了行贿手段,而皮耶鲁齐是知情的。但我们(《经济学人》)还是查阅了美国法院文件和法国议会数次质询的材料(最后一次质询是2018年进行的),并与行业高管进行了谈话。

第三,此案中美国官员的强硬技术手段令人不得不质疑。相关材料表明,如果外国公司把所有权移交给美国,法律上便可以从宽处理。阿尔斯通的法律困境与其出售核心资产给通用电气之间可能存在联系,这令法国的政策制定者们感到恼火,其中也包括法国总统埃马纽埃尔•马克龙。

通关?不存在的

2013年4月,皮耶鲁齐抵达纽约肯尼迪机场时被戴上了手铐,这是他噩梦的开始。这位法国人知道,自己的东家阿尔斯通正与美国当局就行贿指控进行着旷日持久的斗争。他本以为很快就会被释放或者保释,所以前四天他都没有告诉妻子他遇到了麻烦。他以为法务上的一点小问题不会影响他周末回国的计划。但事情并没有他所想的那么顺利——直到2018年9月他才出狱。

大约在2013年的同一时期,阿尔斯通的业务面临严峻挑战。当时,专横的首席执行官帕特里克•克朗已执掌该公司10年,他认为一些业务部门规模太小,不足以参与全球竞争。由于世界各地发电厂对涡轮机的需求下降,多年来业绩惨淡,债务膨胀,克朗有充分的理由为旗下“王牌”电力部门寻找买家,全集团收入近四分之三来自这里。而在大西洋彼岸,时任通用电气首席执行官的杰夫•伊梅尔特也在寻找一桩大买卖,来圆满结束自己的任期。


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